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Devrions-nous repenser les causes de l’anorexie?

“L’anorexie n’est pas une peur de grossir, mais plutôt un plaisir à perdre du poids, révèlent les experts”, explique le Daily Mail. Le titre simplifie à l’extrême les résultats d’une étude qui a examiné les réponses des femmes aux photos de femmes de poids différents.

Dans l’étude, 71 femmes souffrant d’anorexie et 20 femmes sans qui l’on a montré des photos de femmes ayant un poids normal, un poids insuffisant ou un excès de poids, alors que les moniteurs ont enregistré une transpiration causée par une excitation émotionnelle. Ce type de test, connu sous le nom de test de conductivité cutanée, est considéré comme un moyen d’évaluer les niveaux d’excitation émotionnelle.

Les chercheurs ont constaté que les femmes souffrant d’anorexie ressentaient plus négativement les images de femmes normales et en surpoids, et plus positivement sur les images de femmes présentant une insuffisance pondérale, par rapport aux femmes sans anorexie.

Cela suggère qu’un désir d’être mince peut être plus important qu’une peur de grossir, disent les chercheurs. Cette hypothèse, non prouvée telle qu’elle est actuellement, pourrait expliquer la popularité continue des sites Web «pro-ana». Ces sites utilisent souvent des photos de femmes présentant une insuffisance pondérale pour promouvoir le soi-disant “style de vie anorexie”.

Les chercheurs ont également tenté de voir si cette attitude «se maquiller est agréable» était liée à un type de gène spécifique connu sous le nom de Val66Met, mais les résultats n’étaient pas concluants.

L’anorexie comporte le plus grand risque de décès parmi toutes les maladies mentales. Si vous êtes inquiet, vous pouvez avoir une anorexie ou quelqu’un que vous connaissez, il est important d’obtenir une aide médicale dès que possible. Vous pouvez commencer avec votre médecin généraliste, ou en visitant le Beat, un organisme de bienfaisance britannique qui aide les personnes souffrant de troubles de l’alimentation.

D’où vient l’histoire?

L’étude a été réalisée par des chercheurs de l’Université Paris-Descartes et de l’INSERM UMR en France et de l’Université d’Ulm en Allemagne.

Il a été financé par le Fonds d’études et de recherche du Corps Médical.

L’étude a été publiée dans la revue à comité de lecture Translational Psychiatry sur une base d’accès libre, de sorte que vous pouvez le lire gratuitement en ligne.

Malgré le titre trop simplificateur du Mail, son rapport couvre bien l’étude. Malheureusement, l’article est illustré par une photo d’une jeune femme très mince en sous-vêtements, exactement le genre d’image qui, selon l’étude, pourrait motiver les femmes souffrant d’anorexie.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

Dans cette étude de contrôle des cas, les chercheurs ont comparé les réactions de 20 femmes en bonne santé avec les réactions de 71 femmes souffrant d’anorexie quand on leur a montré des images de poids insuffisant, de poids normal et de femmes en surpoids.

Les chercheurs voulaient savoir quelles images provoquaient les réponses les plus fortes chez les femmes souffrant d’anorexie, et si cela était différent des femmes en bonne santé.

Des études comme celles-ci peuvent nous aider à mieux comprendre une maladie, mais elles ne peuvent pas prouver la causalité – dans ce cas, nous ne savons pas si les réactions des femmes sont une cause d’anorexie, ou peut-être un symptôme de la maladie, si elles sont liées d’une autre manière.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Les chercheurs ont recruté 71 femmes traitées pour anorexie dans un hôpital de Paris et 20 de leurs amis ou connaissances d’un âge et d’un niveau d’éducation similaires.

Les femmes ont montré 120 images sur quatre séances, tout en répondant aux questions à leur sujet et en surveillant leur réponse cutanée. Par la suite, les chercheurs ont comparé les résultats entre les femmes avec et sans anorexie.

Les femmes souffrant d’anorexie avaient un mélange de conditions (restriction alimentaire ou binge / purge) et étaient à une gamme de poids. Certains ne présentaient plus d’insuffisance pondérale clinique, ayant pris du poids depuis le début du traitement. La moitié d’entre eux ont été traités comme des patients hospitalisés.

On a demandé à toutes les femmes de catégoriser les images qui leur ont été montrées en fonction du poids estimé et de dire comment elles se sentiraient sur une échelle de un à quatre si c’était leur corps (une étant très malheureuse, quatre étant très heureuse).

Ils portaient des appareils sur leurs mains qui testaient la conductivité de la peau pour mesurer le taux de transpiration causé par l’excitation émotionnelle pendant qu’ils regardaient les images.

Cette mesure a été incluse comme une mesure plus vraie de la réaction, car certaines femmes ont pu penser qu’elles étaient censées réagir d’une certaine manière aux images de personnes ayant un surpoids ou un poids insuffisant.

Toutes les femmes ont également eu leur salive analysée pour un type de gène (Val66Met) qui a été lié à l’anorexie, bien que le lien n’est pas prouvé.

Les chercheurs ont analysé les données pour divers groupes et sous-groupes. Ils ont examiné si les femmes souffrant d’anorexie réagissaient différemment des femmes, et si le poids ou la durée de la maladie affectait les résultats.

Ils ont également examiné combien de femmes portaient le gène associé à l’anorexie, et si cela affectait les résultats.

Quels ont été les résultats de base?

Les femmes souffrant d’anorexie étaient plus susceptibles de surestimer le poids des personnes présentant une insuffisance pondérale et un poids normal.

Les femmes anorexiques étaient probablement moins satisfaites de l’idée d’avoir un corps comme les images de poids normal (score moyen de 1,9, contre 2,6 pour les femmes en bonne santé) et légèrement moins heureux que les femmes en bonne santé à la pensée d’avoir un corps comme image en surpoids.

Ils étaient plus heureux avec l’idée d’avoir un corps comme les images de poids insuffisant (score moyen de 2,7, contre 1,9 pour les femmes en bonne santé).

Les résultats des tests de conductivité cutanée ont montré que les femmes souffrant d’anorexie étaient plus susceptibles que les femmes en bonne santé de montrer une réponse aux images présentant une insuffisance pondérale. Ils étaient également plus susceptibles de montrer une réponse aux images de poids insuffisant que les images de poids excessif ou de poids normal.

Les porteurs du type de gène lié à l’anorexie étaient plus susceptibles de montrer une réponse de conductivité de la peau aux images de femmes en insuffisance pondérale, par rapport à ceux qui n’ont pas ce type de gène.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs affirment que leurs résultats «suggèrent une attention et une motivation accrues pour les stimuli de poids insuffisant [chez les femmes présentant une insuffisance pondérale]» chez les femmes souffrant d’anorexie, qui «peuvent favoriser des comportements pathologiques, maintenir la famine chez les patients».

En d’autres termes, ils pensent que regarder des images de corps minés peut encourager les personnes souffrant d’anorexie à persister à manger trop peu.

Les chercheurs disent que leurs résultats ont montré que les sentiments positifs envers les images de corps en surpoids étaient plus forts que les sentiments négatifs envers les corps en surpoids.

Ils disent avoir une «valeur positive de la famine, plutôt qu’une valeur plus négative du surpoids» pourrait être une définition plus précise de l’anorexie que la définition actuelle, qui met l’accent sur une peur intense de la prise de poids. Ils ajoutent que le type de gène étudié “pourrait en partie médier” cette réponse.

Conclusion

L’anorexie est une maladie notoirement difficile à traiter. Alors que les gens se rétablissent, beaucoup vivent avec cette maladie dévastatrice pendant des années, et certains en meurent.

Parce que l’anorexie est si difficile à guérir, les chercheurs sont intéressés à en savoir plus sur la façon dont la maladie fonctionne. Une meilleure compréhension des causes sous-jacentes pourrait aider à trouver de meilleurs traitements.

Cette étude est un ajout intéressant à cette compréhension. Une des principales caractéristiques de l’anorexie a toujours été la peur de prendre du poids, et beaucoup de personnes souffrant d’anorexie disent qu’elles ont peur de prendre du poids.

Mais cette étude a révélé que le désir d’être très mince peut être aussi important, ou peut-être plus important, que la peur de prendre du poids.

Il y a quelques mises en garde importantes. Montrer une réaction électrique dans la peau quand les gens regardent des images de corps minés et entendre que les personnes souffrant d’anorexie seraient heureuses d’avoir un corps avec un poids insuffisant, n’est pas la même chose que prouver qu’un désir d’être mince sous-tend la maladie.

La réaction électrique était supposée être une excitation, mais elle pouvait aussi être une anxiété accrue.

L’étude a impliqué seulement 71 personnes, avec différents types d’anorexie et à différents stades de leur maladie. Une étude plus approfondie avec des groupes plus spécifiques pourrait nous aider à mieux comprendre.

Par exemple, nous ne savons pas si une préférence pour les types de corpulence sous-pondérale déclenche l’anorexie, ou si cette préférence est apprise lorsque l’anorexie se développe.

Le groupe témoin ne comptait que 20 personnes, ce qui signifie que leurs résultats pourraient ne pas être représentatifs de toutes les femmes en bonne santé. Cela modifierait l’effet de la comparaison des réponses des femmes anorexiques aux réponses de femmes en bonne santé.

Les résultats relatifs au type de gène sont assez ténus. D’une part, le type de gène était aussi commun chez les femmes sans anorexie qu’avec elle. Plus de travail doit être fait pour comprendre si la génétique a un rôle à jouer dans la maladie.